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針對BRCA:以其「癌」之道,還治其「癌」之身

癌症的發生是由於基因突變的累積,導致細胞不受控制地複製和增殖。那麼,到底是甚麼原因導致基因突變?其中一項因素是DNA損傷。

細胞內的 DNA 無時無刻都可能受到傷害,造成損傷的來源可能是細胞內自發生成的自由基攻擊,或由外在環境造成,例如紫外線、電磁波、放射線或致癌物質等。在正常情況下,我們的身體具備自我修復DNA損傷的機制,令細胞得以維持正常運作。其中一種修復機制稱為「同源重組」(Homologous Recombination,HR),而與乳癌相關的BRCA1和BRCA2正是HR修復的關鍵蛋白。具有DNA修復基因突變的人士,包括BRCA1和BRCA2,在修復DNA損傷方面存在缺陷,因此可能導致癌症的發生。

PARP是另一種重要的DNA損傷修復分子。當PARP和BRCA都正常運作時,DNA便可以很有效率地修復。然而,對於那些具有BRCA基因突變的人士,BRCA蛋白無法有效修復受損的DNA,但PARP蛋白仍然可以修復其中一組DNA,讓癌細胞得以繼續生長。
這時候,我們可以使用藥物阻截PARP蛋白的修復程式,令其失去修復單一DNA的功能。當癌細胞受到化療破壞,加上 PARP和BRCA兩種蛋白都無法作出修補,癌細胞就會死亡。這種阻截PARP蛋白修復程式的藥物稱為「PARP蛋白抑制劑」(PARP inhibitor)。

PARP蛋白抑制劑已被FDA核准用於卵巢癌、HER2陰性乳癌、前列腺癌和胰臟癌。因此,對於具有BRCA基因突變的患者,儘管患癌風險較高,目前已有新型藥物有效延長他們的存活期。